Del lat. ectocarpales, de la fam. Ectocarpaceae, f. pl. Bot.

Orden de feofíceas de talo relativamente poco diferenciado, formado fundamentalmente por filamentos ramificados, con zonas de crecimiento indefinidas o definidas, y entonces generalmente intercalares; rara vez el crecimiento es tricotálico o terminal. A menudo los filamentos están reunidos en haces, y sus ramificaciones ascendentes y descendentes se aplican a los ejes principales, conglutinadas en una masa de mucilago; entonces en la periferia se desarrollan ramitas cortas, intensamente pigmentadas (asimiladores), a veces acompañadas de pelos incoloros; estas modificaciones caracterizan una gran diversidad de formas de talos. En varias familias (polísticas), las divisiones celulares dan verdadera estructura parenquimática al talo, que es foliáceo o monaxial. Reproducción asexuada por medio de zoósporas que nacen en esporangios uniloculares; en algunas pocas especies se conocen aplanósporas. Reproducción sexuada por medio de gámetas; es general la isogametia, produciéndose las células propagativas en esporangios o gametangios pluriloculares (tricosporangios); en algunas formas (giffordiáceas) existe típica heterogametia; en tal caso ambos gámetas, que son móviles, proceden también de gametangios pluriloculares. Se presentan fenómenos de sexualidad relativa. Los gámetas son capaces de desarrollarse partenogenéticamente, lo mismo que una zoóspora, y sin duda muchos esporangios pluriloculares en realidad son neutros y dan microzoósporas, en vez de gámetas (confiere, meyosporangio, megasporangio). Numerosas familias: a) isógamas haplósticas (haplostichales): ectocarpáceas, mesogleáceas, corinofleáceas, mirionematáceas, elaquistáceas, espermatocnáceas, desmarestiáceas, esporocnáceas (y esplacnidiáceas); b) isógamas polísticas (polystichales): punctariáceas, escitosifonáceas, dictiosifonáceas, asperococáceas e hidroclatráceas; c) heterógamas haplósticas (haplostichales): giffordiáceas. Compara también litodermatáceas. Especies marinas, a excepción de alguna ectocarpácea que vive en agua dulce, abundantes especialmente en los mares nórdicos (R. M.).

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