Del lat. cient. potassium, der. del neerl. pottaschen, en 1807 por H. Davy, 1778-1829. m. Fís. y Quím.

Elemento químico de sím bolo K, n. at. 19, p. at. 39,102 y valencia 1. Pertenece al primer grupo del sistema periódico, IA. Es un metal alcalino, muy reactivo, de color plateado, blando y ligero; se oxida fácilmente y produce llama en contacto con el agua, ya que se inflama espontáneamente desprendiendo hidrógeno; tiene infinidad de aplicaciones (medicina, fotografía, metalurgia, etc.) y es un nutriente esencial para los seres vivos: los componentes del potasio se usan como abono. El potasio es un mineral esencial que forma los principales cationes (iones negativos) del líquido intracelular. El potasio desempeña un papel importante en el funcionamiento de músculos y nervios. Aunque las deficiencias son poco corrientes, pueden derivar en debilidad muscular, irregularidades de la frecuencia cardíaca y náuseas. Las deficiencias graves pueden terminar en una insuficiencia cardíaca. Los casos de intoxicación por una ingesta excesiva de potasio también son poco corrientes, pero derivan en debilidad muscular y trastornos cardíacos y renales. Las necesidades diarias de potasio son unos 2-4 g (la ingesta diaria recomendada para los adultos en el Reino Unido es 3,5 g). Las mejores fuentes de la dieta son la fruta (sobre todo los plátanos) y las verduras, porque su contenido en potasio es alto pero tienen poco sodio.

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